Ultimo aggiornamento giugno 10, 2023

Il iconici pini piñon e ginepri delle regioni desertiche del sud-ovest stanno lottando per sopravvivere di fronte a temperature in aumento e siccità prolungate, secondo l'a studi recenti pubblicato in Ecologia funzionale.

La ricerca condotta dall'Università della California Riverside sottolinea l'impatto significativo del cambiamento climatico sugli ecosistemi del deserto, che sono stati a lungo considerati resistenti agli effetti del riscaldamento globale. Tuttavia, anche la quantità limitata di riscaldamento planetario sperimentato dagli anni '70 ha rimodellato questi ecosistemi, e le emissioni continuano ad aumentare.

Mentre gli alberi del deserto sono alcune delle piante più resistenti là fuori, che si sono adattati per sopravvivere nelle condizioni ambientali più difficili, dipendono tuttavia da un facile accesso all'acqua sotterranea. Questo è in offerta sempre più breve grazie alla lunga siccità dell'Occidente, anche se le precipitazioni record di quest'anno hanno fornito una breve tregua.

Mentre la terra si prosciugava nei decenni passati, quegli alberi si erano diradati a quote più basse, per essere sostituiti da quelli a crescita rapida, arbusti a morte rapida come ocotillo e brittlebush, specie che possono radicare rapidamente, fioriscono e muoiono per approfittare delle inondazioni improvvise.

Come risultato delle mutevoli condizioni ambientali, i pini piñon e gli alberi di ginepro sono migrati a quote più elevate nei deserti a nord di Palm Springs, lasciando le ex foreste aperte alla colonizzazione di specie infestanti. Questo spostamento verso le specie infestanti ha trasformato l'ecosistema in un sistema "più debole" che è meno in grado di catturare e trattenere il carbonio rispetto ai boschi.

Pignone Pini (Sinistra) e alberi di ginepro (Giusto)
Pignone Pini (Sinistra) e alberi di ginepro (Giusto) stanno lottando per sopravvivere a causa del cambiamento climatico.

La sensibilità degli ecosistemi del deserto ai cambiamenti climatici

Lo rivela la ricerca quando le temperature aumentano e l'umidità nell'ecosistema diminuisce, non tutte le piante migrano verso l'alto alla ricerca di temperature più fresche, come inizialmente previsto. Invece, c'è uno spostamento all'ingrosso verso le specie infestanti che si sono spostate dalle alte quote per colonizzare ex foreste lasciate aperte dall'estinzione di massa degli alberi. Questa trasformazione della vegetazione ha implicazioni significative per la capacità dell'ecosistema di catturare e trattenere il carbonio.

I risultati dello studio lo suggeriscono incorporare tratti funzionali ecologicamente rilevanti negli studi sui cambiamenti di gamma e considerare i cambiamenti multidimensionali nelle distribuzioni delle specie può fornire una maggiore generalizzazione dell'impatto del cambiamento climatico sulla vegetazione.

Documentando i cambiamenti attraverso un ripido gradiente di elevazione comprendente un ampio gradiente di aridità, lo studio mostra modelli divergenti per le piante che occupano posizioni contrastanti lungo lo spettro globale della forma e della funzione delle piante, fornendo informazioni critiche su come i cambiamenti mediati dai tratti in condizioni di aridità crescente avranno un impatto sul funzionamento dell'ecosistema.


Coautore dello studio, Marko Spasojević, sottolinea l'importanza di ridurre le emissioni di combustibili fossili per alleviare lo stress sugli ecosistemi del deserto. Il destino di questi paesaggi desertici è un indicatore preoccupante per la stragrande maggioranza degli ecosistemi delle terre aride, che devono resistere sia allo stress climatico che agli impatti umani.

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